Una especie de reptil evolucionó después de los huracanes Irma y María

Una especie de reptil evolucionó después de los huracanes Irma y María

En insólito hecho fue documentado en el archipiélago de las Islas Turcas y Caicos.

La temporada de huracanes del 2017 en el océano Atlántico provocó cambios en la morfología de una población de lagartijas caribeñas, según un estudio publicado la semana pasada en la revista Nature.

En agosto del año pasado, un equipo internacional de investigadores tuvo que interrumpir la recopilación de datos sobre la especie de lagartijas ‘Anolis scriptus’ en el archipiélago de las Islas Turcas y Caicos (territorio británico de ultramar en el Caribe), debido a los huracanes Irma y María, que azotaron la región con vientos de más de 200 km/h.

Seis semanas después de la interrupción del estudio, los investigadores regresaron al archipiélago y descubrieron que los rasgos morfológicos relacionados con la capacidad de adherencia de los anolis sobrevivientes a los huracanes habían sufrido algunos cambios. En concreto, las poblaciones de lagartijas supervivientes tenían el cuerpo, las extremidades y las yemas de los dedos relativamente más grandes que antes de los huracanes, lo que les permitió sujetarse con mayor firmeza a determinada superficie.

La evolución natural generalmente implica cambios lentos que demoran generaciones, sin embargo, este estudio ha demostrado que los huracanes pueden inducir cambios fenotípicos en una población en cortos períodos de tiempo.

Una especie se transforma en otra nueva

Por primera vez, científicos fueron capaces de observar en tiempo real y en un entorno salvaje la evolución de una especie a otra completamente nueva, reporta el portal Science Alert.

La secuenciación del genoma confirmó la nueva especie del pinzón de Darwin, endémica de la pequeña isla Daphne Mayor en el archipiélago de Galápagos, Ecuador, y que fue denominada ‘Big Bird’.

Durante las últimas cuatro décadas, científicos de la Universidad de Princeton (EE.UU.) y de la Universidad de Upsala (Suecia) realizaron la observación directa del origen de esta nueva especie durante un trabajo de campo realizado en la isla. El estudio que detalla los resultados fue publicado en la revista ‘Science’.

El portal científico precisa que 2 de al menos 15 especies del pinzón de Darwin se unieron en el proceso de la llamada hibridación de especies para crear una completamente nueva, lo que ocurrió hace 36 años. En concreto, se trató de un ejemplar masculino de la especie ‘Geospiza conirostris’, un intruso en Daphne Mayor, que se apareó con dos hembras de una de las especies nativas de la isla. Y esto dio comienzo a un nuevo linaje.

Se explica que la nueva especie estaba completamente aislada, porque su canto inusual no atraía a las hembras nativas, y tuvo que aparearse dentro de su propia especie para sobrevivir. Este hecho solo fortaleció el desarrollo de la nueva especie.

Durante las sequías en la isla en 2002 y 2003, cuando el nuevo linaje estaba en su cuarta generación, sobrevivieron solo dos ejemplares que también se aparearon entre sí y produjeron 26 crías. “Todos menos 9 sobrevivieron para reproducirse, produciendo un linaje terriblemente endogámico”, según la investigadora Rosemary Grant.

Debido a que los pinzones híbridos eran más grandes que los nativos, los mismos pudieron acceder a nuevos alimentos y sobrevivir. Al visitar la isla en 2012, los investigadores contaron 23 individuos y 8 parejas reproductoras de esta especie.

“La novedad de este estudio es que pudimos seguir la aparición de nuevas especies en la naturaleza”, comentó Rosemary Grant, citada por Phys.org. “Durante nuestro trabajo en Daphne Mayor pudimos observar el apareamiento de dos aves de diferentes especies y luego seguir lo que sucedió para ver cómo se produjo la especiación”.

Asimismo, los especialistas destacan que la formación de una nueva especie no tomó mucho tiempo y ocurrió en tan solo dos generaciones. Es decir, el nuevo linaje de ‘Big Bird’ se comportó como una especie diferente de pinzones de Darwin tras solo dos generaciones.