Localizan las primeras y más antiguas estrellas del Universo

Localizan las primeras y más antiguas estrellas del Universo

Científicos japoneses observaron en la galaxia distante MACS1149-JD1 estrellas que se formaron tan sólo 250 millones de años después del Big Bang.

Científicos japoneses han identificado algunas de las primeras estrellas que se formaron en el Universo, tan solo 250 millones de años después del Big Bang, según un estudio que publica hoy la revista Nature.

A partir de datos obtenidos por el telescopio gigante ALMA, en Chile, los investigadores han podido observar la galaxia distante MACS1149- JD1 cuando contaba con 550 millones de años, un momento en el que ya contenía estrellas de cerca de 300 millones de años de antigüedad.

El “desplazamiento al rojo” de la galaxia, una medida que determina la distancia y la edad de un objeto astronómico, es de 9.1096 unidades, el mayor valor obtenido hasta ahora a partir del análisis de líneas espectrales, según la publicación.

“Estos resultados demuestran la capacidad del ALMA como herramienta para medir el desplazamiento al rojo de galaxias distantes”, señala Rychard Bouwens, astrofísico de la Universidad de Leiden (Países Bajos), en un artículo en Nature.

El trabajo de Takuya Hashimoto y su grupo de la Universidad Osaka Sangyo arroja luz sobre el proceso de formación de las primeras estrellas y sugiere asimismo que futuros telescopios como el James Webb, que sustituirá al Hubble en la órbita terrestre a principios de 2020, podrían encontrar nuevas evidencias sobre la formación estelar primigenia, según Bouwens.

Los científicos creen que las primeras estrellas del Universo se formaron en regiones con alta densidad de materia, si bien la comprensión sobre ese proceso es todavía limitada. Bowens resalta que todavía no está claro si la actividad estelar detectada en MACS1149-JD1 se produjo asimismo en otras regiones en los primeros tiempos del Universo, pero asegura que el descubrimiento “impulsará con seguridad estudios similares de otras galaxias”.

Cómo se formaron las primeras estrellas del universo

Hace aproximadamente 13.800 millones de años sucedió el Big Bang, la gran explosión que dio lugar al cosmos. A partir de ahí el universo comenzó a expandirse, enfriándose y oscureciéndose. La energía resultante se condensó en materia, fundamentalmente en átomos de hidrógeno y helio que, agrupados en nubes, acabarían formando las primeras estrellas.

Unos doscientos millones de años después del Big Bang, según las últimas investigaciones, nacieron las primeras estrellas a partir de hidrógeno y helio, los ingredientes con los que se crearon los astros. En particular, las nubes gigantes de polvo y gas se fueron concentrando hasta alcanzar un punto en el que la presión era grandísima. La materia alcanzó temperaturas muy altas, creando bolas de gas de las que nacieron las estrellas que irían iluminando el cosmos.

Los primeros astros masivos fueron agotando su combustible, dando lugar al resto de elementos químicos que pasarían a formar parte del espacio interestelar. Es decir, a partir de los primeros átomos de hidrógeno surgieron granos de hielo y polvo y complejas moléculas basadas en carbono, proporcionando los ingredientes adecuados para el origen de la vida. Entender las etapas iniciales de aquel amanecer cósmico supone retrotraernos miles de millones atrás en nuestra historia, antes de que surgieran los primeros organismos a partir del polvo de estrellas, como diría Carl Sagan.